Más datos acerca de los síntomas y consecuencias de la enfermedad que asola al planeta, inmerso en una pandemia sin precedentes. Un tercio de los pacientes hospitalizados con COVID-19 experimentan algún tipo de alteración de la función mental. Estas van desde la confusión hasta el delirio. Además, la falta de respuesta ante estímulos es una característica del mayor estudio hasta la fecha sobre síntomas neurológicos entre pacientes con coronavirus. Esta se ha realizado en Estados Unidos.

En dicho estudio publicado el lunes en Annals of Clinical and Translational Neurology, los pacientes con función mental alterada tuvieron resultados médicos significativamente peores. Así, examinaron los datos de los primeros 509 pacientes de coronavirus hospitalizados, del 5 de marzo al 6 de abril, en 10 hospitales del sistema de salud de Northwestern Medicine, en el área sanitaria de Chicago. Estos pacientes permanecieron tres veces más tiempo hospitalizados que los pacientes sin función mental alterada.

Secuelas neurológicas entre los pacientes de coronavirus dados de alta de la hospitalización

Tras ser dados de alta, sólo el 32% de los pacientes con alteración de la función mental fueron capaces de manejar las actividades diarias rutinarias como cocinar y pagar las facturas. Así lo ha afirmado el doctor Igor Koralnik, autor principal del estudio y jefe de enfermedades neuro-infecciosas y neurología global en Northwestern Medicine. Por el contrario, el 89% de los pacientes sin función mental alterada fueron capaces de manejar tales actividades sin ayuda.

dolor de cabeza coronavirus

Encefalopatía y Covid-19: 7 veces más probabilidades de morir

Los pacientes con función mental alterada (encefalopatía) también sufrían casi siete veces más probabilidades de morir que aquellos que no tenían ese tipo de problema. Hay que destacar que la «encefalopatía es un término genérico que significa que algo anda mal en el cerebro», añadió Koralnik. La descripción puede incluir problemas de atención y concentración, pérdida de la memoria a corto plazo, desorientación, estupor y «profunda falta de respuesta«.

El doctor asegura que «la encefalopatía se asoció con los peores resultados clínicos en cuanto a la capacidad de ocuparse de sus propios asuntos después de salir del hospital. Además, también lo asocia con una mayor mortalidad, independientemente de la gravedad de su enfermedad respiratoria«.

Inflamación de órganos, incluido el cerebro

Los investigadores no identificaron una causa para la encefalopatía, que puede ocurrir con otras enfermedades, especialmente en pacientes mayores. Puede ser desencadenada por varios factores diferentes, incluyendo la inflamación y los efectos en la circulación sanguínea, sentenció Igor Koralnik.

De momento, hay muy pocas pruebas de que el virus ataque directamente a las células cerebrales. La mayoría de los expertos afirman que los efectos neurológicos probablemente se desencadenan por respuestas inflamatorias y del sistema inmunológico. Estos a menudo afectan a otros órganos, así como al cerebro.

Hospitalizados con encefalopatía son en su mayoría varones de avanzada edad

«Este trabajo indica, de manera importante, que la encefalopatía intrahospitalaria puede ser un predictor de resultados«, dijo la Dra. Serena Spudich, jefa de infecciones neurológicas y neurología global de la Escuela de Medicina de Yale. Hay que reseñar que la doctora no participó en el estudio, sin mebargo afirma que ese hallazgo también sugeriría que los pacientes con encefalopatía hospitalizados «podrían beneficiarse de una supervisión más estrecha tras el alta o de la rehabilitación».

En el estudio, los 162 pacientes con encefalopatía eran en su mayoría personas mayores y de sexo masculino. También eran más propensos a tener afecciones médicas subyacentes, como antecedentes de cualquier trastorno neurológico, cáncer, enfermedades cerebrovasculares, enfermedades renales crónicas, diabetes, colesterol alto, insuficiencia cardíaca o hipertensión.

¿Donald Trump propenso a sufrir síntomas neurológicos por el Coronavirus?

Expertos señalan que el presidente Donald Trump, que fue hospitalizado con COVID, tiene la edad y el sexo de los pacientes del estudio que tenían más probabilidades de desarrollar una función mental alterada.

donald trump coronavirus
Donald Trump, positivo en coronavirus, saluda desde el coche presidencial a su salida del hospital

Por lo tanto, podría tener un mayor riesgo de padecer tales síntomas. También tiene un historial de colesterol alto, una de las condiciones preexistentes que parecen aumentar el riesgo. Pero en este sentido, los médicos del presidente no han dado ninguna indicación de que haya tenido ningún síntoma neurológico, y Trump volvió a la Casa Blanca este lunes por la noche.

Igor Koralnik instó a ser cautos en sacar conclusiones del estudio y colocar a Donald Trump como ejemplo. «Debemos ser cuidadosos al tratar de atribuir un riesgo a un individuo, basado en este estudio retrospectivo. Necesitamos saber más sobre los registros de salud de Donald Trump, los cuales no son públicos».

Síntomas neurológicos en algún momento del proceso del Covid-19

La función mental alterada no fue la única complicación neurológica que el estudio de Northwestern encontró. En general, el estudio halló que el 82% de los pacientes hospitalizados tuvieron síntomas neurológicos en algún momento del curso de la enfermedad. Desde el inicio de los síntomas hasta la hospitalización.

Esa es una tasa más alta que la que se ha informado en estudios realizados en China y España, pero los investigadores dicen que puede deberse a factores genéticos; o que los hospitales de Northwestern pueden haber tenido más tiempo para identificar problemas neurológicos porque no estaban tan abrumados con los pacientes como los demás hospitales.

«Se trata de un estudio importante, ya que las complicaciones neurológicas de la infección parecen ser frecuentes y en muchos casos duraderas. A pesar de esto, aún no han recibido mucha atención», dijo el Dr. Avindra Nath. Es el jefe de la sección de infecciones del sistema nervioso del Instituto Nacional de Trastornos Neurológicos y Apoplejía, que no participó en el estudio.

Dolor en las articulaciones
Dolores musculares

Mareos, dolor muscular y dolor de cabeza

Entre los síntomas neurológicos, el dolor muscular se produjo en alrededor del 45% de los pacientes y los dolores de cabeza en alrededor del 38%. Cerca del 30% tenía mareos. Un porcentaje menor tenía trastornos del gusto o del olfato.

Los pacientes más jóvenes eran más propensos a desarrollar síntomas neurológicos en general. Excepto por la encefalopatía, que era más común en las personas mayores.

Los investigadores especulan que los más jóvenes podrían haber sido más propensos a buscar atención hospitalaria por síntomas como dolor muscular, dolor de cabeza o enfermedad. O al menos que los médicos prestaban más atención a esos síntomas en las personas más jóvenes porque estaban menos preocupados por su riesgo de insuficiencia respiratoria.

El 25% presenta problemas respiratorios

Alrededor de una cuarta parte de los pacientes tenían problemas respiratorios lo suficientemente graves como para requerir ventiladores. El resto se consideraban moderadamente enfermos y eran tratados en cuidados intensivos o en una sala de COVID.